Petróleo

Lo que hay que saber

1. ¬ŅQu√© es el petr√≥leo?

(proviene del bajo latín petroleum y este del latín petra -piedra- y oleum -aceite-).

El petr√≥leo, junto con el carb√≥n mineral y el gas son los combustibles f√≥siles de la naturaleza. Los combustibles f√≥siles son fuente de energ√≠a cuando sus mol√©culas de hidrocarburo entran en combusti√≥n con el aire y generan calor. Estas mol√©culas provienen de la biomasa (materia org√°nica proveniente de vegetales y animales) que a su vez se desarrollo al amparo del sol. El petr√≥leo esta compuesto fundamentalmente por una mezcla de hidrocarburos de distintos n√ļmeros de √°tomos de carbono. La proporci√≥n de los distintos compuestos varia seg√ļn la regi√≥n donde se encuentre el petr√≥leo, haciendo que el mismo pueda cambiar de color desde el negro, hasta el verde amarillento o rojizo. Tambi√©n var√≠an sus propiedades f√≠sicas tales como densidad, viscosidad, √≠ndice de refracci√≥n, punto de ebullici√≥n, etc. El petr√≥leo es menos denso que el agua, por lo que flota sobre su superficie. A partir del mismo pueden obtenerse gasolinas, naftas y varios subproductos a trav√©s de procesos de refinaci√≥n y separaci√≥n. Se llama petr√≥leo crudo al petr√≥leo en su estado natural, cuando aun contiene gas y no ha sido sometido aun a procesos de refinaci√≥n.

2. ¬ŅPor qu√© el petr√≥leo es un "commodity"?

(proviene del inglés - significa: mercancía) Un commodity es una materia prima o producto cuyo precio es utilizado como índice de valor comercial. El petróleo es utilizado como el índice de mayor comercio en los mercados de todo el mundo.

3. ¬ŅQu√© significa W.T.I.?

La sigla W.T. I. significa West Texas Intermediate y refiere al petróleo crudo cuyo precio es el principal referente para el comercio o intercambio de otros petróleos en EEUU y países del cono sur como la Argentina.

4. ¬ŅCu√°nto es un barril?

Es una medida americana de volumen, equivalente a 42 galones o a 159 litros.

5. ¬ŅQu√© significa la O.P.E.P.?

(Organizaci√≥n de Pa√≠ses Exportadores de Petr√≥leo. En ingles OPEC : Organization of Petroleum Exporting Countries). Fundada en 1960 en Bagdad, esta Organizaci√≥n re√ļne parte de los principales pa√≠ses del mundo exportadores de petr√≥leo con el objeto de regular su precio y controlar su producci√≥n y comercializaci√≥n.

6. ¬ŅC√≥mo se transporta el petr√≥leo desde el lugar de extracci√≥n hacia las refiner√≠as?

El transporte del petróleo desde los yacimientos hacia las refinerías se hace por barco o por oleoductos, donde se lo somete a diferentes procesos para la obtención de subproductos.

7. ¬ŅQu√© es la refinaci√≥n?

La función principal de la refinación consiste en obtener de los petróleos crudos las cantidades adecuadas de naftas, gas licuado, kerosene, gas oil, parafinas asfaltos y otras especialidades. La primera parte del proceso de refinación consiste en separar la mezcla de hidrocarburos que se encuentran en el petróleo crudo en grupos similares. Esta separación se logra en un proceso llamado destilación fraccionada, que se realizan en torres de fraccionamiento en las refinerías.

8. ¬ŅQu√© es la destilaci√≥n fraccionada?

El proceso de destilación de petróleo crudo se basa en calentar ese petróleo, y con ello se separan los hidrocarburos más livianos y volátiles, que son los que se vaporizan primero. Las fracciones mas pesadas de hidrocarburos lo hacen al final. Los vapores que se van produciendo luego son enfriados y transformados en líquidos a temperatura ambiente.

9. ¬ŅQu√© son las torres de fraccionamiento?

Estas torres son altos cilindros de acero (hasta 40 mts de altura) que poseen en su interior platos separadores. La temperatura en la base de estas torres es elevada y desciende hacia la parte superior, permitiendo la separación de hidrocarburos. Los vapores provenientes del petróleo crudo calentado se elevan por el interior de esta torre a través de las perforaciones que tienen los platos separadores.

Cuando los vapores toman contacto con el plato donde la temperatura es inmediatamente inferior a su punto de ebullición, los vapores se condensan y vuelven a la forma liquida en ese plato. Como la temperatura baja a medida que se va ascendiendo en la torre, los platos inferiores condensan los vapores menos volátiles. Para lograr una separación más exacta, las perforaciones de los platos separadores están cubiertas por unas tapas llamadas "campanas de burbujeo", con forma de cubeta invertida. Estas campanas obligan a los vapores a pasar por el liquido ya acumulado en cada bandeja, ayudando a condensar en cada nivel de platos separadores.

Otra forma de lograr una separación más exacta, es la utilización de columnas secundarias llamadas despojadores, que consisten en pocas bandejas o platos separadores, que ayuda a separar el material que pudo condensarse a un punto mas alto que el de su ebullición.

10. ¬ŅQu√© materiales se obtienen por destilaci√≥n?

Se obtienen fracciones de kerosén y gas oil, gas de refinería, gasolinas para motonaftas.

11. ¬ŅQu√© es el craqueo?

Mientras por la destilaci√≥n ya descripta se obtiene la separaci√≥n de los diferentes hidrocarburos, el craqueo permite cambiar la forma qu√≠mica -molecular- del petr√≥leo crudo por temperatura y presi√≥n. Al comienzo este proceso solo se utilizaba para la acci√≥n combinada de temperatura y presi√≥n (craqueo t√©rmico), y luego se incorpor√≥ el uso de un catalizador (craqueo catal√≠tico) que permiti√≥ usar menores temperatura y presi√≥n. Este ultimo m√©todo reemplazo al primero fue dise√Īado para convertir destilados en gas y nafta, se utiliza especialmente para la obtenci√≥n de naftas de alto valor oct√°nico (el numero de octanos indica la calidad antidetonante de las naftas: a medida que el numero crece indica una mejor cualidad antidetonante)

FUENTE: El abecé del petróleo y del Gas, desarrollado por el instituto Argentino del Petróleo y el Gas(IAPG)